在一對父女2020年於英國薩默塞特(Somerset)的海灘上,發現一塊超過2公尺長的巨大顎骨化石後,古生物學家目前已經確定,該化石是已知最大的史前海洋爬行動物魚龍的骨骼。這些骨頭的歷史可以追溯到三疊紀末期的雷蒂亞時期,距今約有2.02億年。

據新聞協會(PA Media)報導,發表在《公共科學圖書館期刊》(PLoS One)的研究顯示,這些骨頭屬於魚龍的下顎,可能是有史以來最大的海洋爬行動物,而這個巨型生物長度恐超過25公尺。

2020年5月,賈斯汀雷諾茲(Justin)和魯比雷諾茲(Ruby Reynolds)父女在英國藍錨海灘發現一塊魚龍次顎骨碎片。當他們意識到自己發現了一些重要的東西後,緊急聯繫了曼徹斯特大學、研究魚龍的古生物學家羅邁克斯(Dean Lomax)博士。羅邁克斯則聯繫經驗豐富的化石收藏家德拉薩爾(Paul de la Salle),此人於2016年5月在利爾斯托克(Lilstock)海岸發現第一塊巨大顎骨。

賈斯汀雷諾茲說,「當魯比和我發現前2件碎片時,我們非常興奮,因為我們意識到這是重要且不尋常的東西。當我發現下巴的後部時,我很興奮,因為這是德拉薩爾早期發現的決定性部分之一。」魯比雷諾茲補充說,「發現這隻巨大魚龍的一部分真是太酷了。 我非常自豪能夠參與這樣的科學發現。」

羅邁克斯博士說,「我對這項發現感到驚訝。2018年,我的團隊(包括德拉薩爾)研究並描述了德拉薩爾的巨大顎骨,我們曾希望有一天能夠被發現。這個新標本更完整,保存得更好,並表明我們現在擁有兩塊巨大的骨頭。至少可以說,我非常興奮。」

羅邁克斯補充說,「魯比和賈斯汀正確地將這一發現識別為魚龍的另一塊巨大顎骨,這給我留下了深刻的印象。他們認識到它與我們在 2018 年描述的化石相符。我問他們是否願意加入我的團隊來研究和描述這塊化石,包括命名它。」

羅邁克斯說,「他們抓住了這個機會。尤其是對於魯比來說,她現在是一位發表論文的科學家,她不僅發現了一種巨大的史前爬行動物,還幫助命名了這種爬行動物。能說出這話的 15 歲年輕人可能不多。」

隨著時間的推移,包括這對父女在內的團隊發現了同一個下巴的更多碎片。在洛馬克斯博士的帶領下,研究人員發現這些顎骨屬於一種新的巨型魚龍,其大小與藍鯨相當。研究小組將這種生物命名為「Ichthyotitan severnensis」,意思是塞文河的巨型魚蜥蜴。

這些骨頭的歷史可以追溯到三疊紀末期的雷蒂亞時期,距今約有2.02億年。在此期間,巨大的魚龍在海洋中游泳,而恐龍則在陸地上行走。但岩石和化石紀錄表明,在三疊紀晚期全球大規模滅絕事件之後,巨型魚龍滅絕了,這意味著研究中發現的骨頭是該物種的最後一個。

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