近期,南海局勢出現緊張加劇的態勢。中國海警船用水炮警告對「坐灘」的菲律賓廢棄軍艦上人員一行進行「補給」,並運送物資加固仁愛礁的菲方船隻。這一過程被美國海軍P-8A反潛巡邏機全程監控。圍繞菲方對仁愛礁鏽跡斑斑的坐灘廢艦的「補給」的爭端在2023年8月初即已爆發,中方到今年3月24日的衝突為止,只是使用水炮來阻止菲方以生活補給為由運送建築物資的舉動,是較為克制的。

西方媒體和大眾通常不太瞭解中國的軍隊與武警系統的關係和區別。事實上,中國派出執行驅逐和阻止任務的是隸屬於武警的中國海警局(China Coast Guard)小噸位船隻,船身懸掛武警警徽。

中國海警局具有國家武裝力量和執法機關的雙重屬性,但日常主要職責是維護海上治安,偵破販毒和各類走私案件,執行海洋生態環境保護執法監督檢查,打擊非法漁業捕撈等。

海警在中國管轄海域維權執法,和菲律賓用廢棄軍艦坐灘,派出海軍部隊人員(英文媒體所稱的Navy personnel)執行任務,以及美國派出海軍巡邏機監控,性質並不一樣,可以說中國的處理理性、克制且慎重。

英文媒體普遍認為,在中菲衝突中,美國向菲律賓提供了相當的「道義支援」。筆者認為,這些「道義支援」包括美國通過美菲會晤、談話、報告等形式指責中國的主權主張是「過度」的和「咄咄逼人」的,但事實上又拿不出判定「過度」和「不過度」的標準,同時美國對菲律賓的聲援和打氣容易使菲律賓誤判美方支援力度,從而更加鋌而走險。

美軍印太司令部司令阿奎諾在美國國會作證時聲稱,菲方只要死了一名軍事人員或水手,就可以援引1951年的美菲共同防禦條約,但按照該條約,啟動美菲共同防禦的前提是第三方對締約一方的艦隻、部隊、航空器實行「武裝攻擊」(an armed attack)。

由此看來,美國對自己可能捲入設定新的前提提高門檻,減少了美國的風險,等於是要菲律賓拿人命來換支援。同時,中國對爭端的處理也是十分明智的,因為半軍事半民事的海警力量以非致命的方式警告驅離菲方人員,並不屬於「武裝攻擊」。(作者為美國阿勒格尼學院教授)

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