聯合發射聯盟(ULA)的新一代太空載具-火神火箭(Vulcan rocket)終於研制成功,預計在12月24日平安夜首次發射。頗為特別的是,這也是一起「太空葬禮」的「靈船」,酬載艙將著338人的骨灰與DNA 樣本前往太空,這些「乘客」中有好幾名家喻戶曉的科幻影集明星 。

1966年上映的科幻影集《星際爭霸戰》(STAR TREK,也稱星艦奇航記、星空奇遇記),當年的主要演員妮柯絲 (Nichelle Nichols,飾演通訊員烏瑚拉中尉)、傑克森•凱利(Jackson DeForest Kelley,飾演主醫師「老骨頭」麥考伊),以及詹姆督漢(James Doohan,飾演輪機長史考提),他們就如影集的著名口白:「前往終極邊疆」,少量骨灰將被運載在火神火箭的上級段-半人馬火箭之上。

負責太空葬禮的是希利斯蒂公司(Celestis Inc.),他們經營太空葬禮已經相當多年,創始人兼首席執行官查飛爾(Charles Chafer)發明一種專用膠囊,普通版本的大約只有姆指大,裝的骨灰容量3公克。參與這種葬禮的最高成本為 1.3萬美元。

早期的太空葬禮是將骨灰送到近太空,那裡仍有稀薄的大氣層,因此骨灰在繞行地球多圈之後會落回地球,在大氣層內燒個精光。但是這一次的火神火箭因為推力巨大,所以旅程較遠。

太空葬的骨灰膠囊,只有姆指大小。(圖/希利斯蒂公司)
太空葬的骨灰膠囊,只有姆指大小。(圖/希利斯蒂公司)

火箭裡有2個探測器,一名「寧靜號」(Tranquility),二名「企業號」(Enterprise),這是對太空探索歷史的致敬,寧靜是指寧靜海,也就是1969年人類首次登陸月球的地點。寧靜號帶著骨灰的繼續繞月球表面,完成太空葬。隨後,第二個探測器「企業號」,將踏上大約一億五千萬公里的旅程,進入繞太陽的軌道(與地球共同軌道),成為一個人造行星。

寧靜號與企業號都有壽限,大約五年後解體,確保沒有多餘的太空碎片產生。

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