遠古生物的皮膚等軟組織保存不易,使得全球至今出土的「恐龍木乃伊」可能不到20具,而近來古生物學家發現,1999年在美國北達科他州發現的鴨嘴龍科「埃德蒙頓龍」(Edmontosaurus)乾屍就保留了皮膚組織,甚至還留有6700萬年前被遠古鱷魚撕咬的痕跡。

根據《CNN》報導,一則刊載於《PLOS ONE》期刊的研究論文指出,這具6700萬年前、身長7公尺的埃德蒙頓龍在前臂和尾巴有明顯傷痕,推測前臂是遭鱷魚的遠古近親撕咬的痕跡,至於尾巴上的撕裂傷則尚無法釐清是被哪類生物攻擊所致,也不清楚這些傷勢是否為恐龍致死的主因,或是死後才被啃咬所留下的痕跡。

研究團隊成員之一的田納西大學古生物學家史蒂芬妮(Stephanie Drumheller-Horton)表示,過去人們認為,恐龍或是史前生物的軟組織,必須在死後被迅速掩埋才能得以保存,但這隻埃德蒙頓龍顯然並非如此,牠的皮膚被咬破後,使得分解遺體的氣體和液體溢出,進而讓遺骸在潮濕的環境中也可以保持乾燥,自然地達成「木乃伊化」。

另一名研究成員博伊德(Clint Boyd)解釋,由於皮膚比骨頭更容易分解,因此需要經歷罕見且特殊的過程,才能出現皮膚化石,而目前真正完整帶有軟組織遺骸的「恐龍木乃伊」,全球可能僅不到20具,「在我的職業生涯中,看過了成千上萬的化石,只有這一具保存著皮膚的印痕」。

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