這個星期每天上午9時30分,話聲輕柔的官員柳永哲會出現在北韓電視上,向觀眾報告發燒和新的死亡人數,並解釋COVID-19經確認在北韓爆發後,當局採取哪些措施阻止疫情蔓延。

過去鮮為人知的柳永哲(Ryu Yong Chol,音譯),已成為北韓對抗COVID-19(2019冠狀病毒疾病)疫情的家喻戶曉人物,相當於美國白宮首席防疫專家佛奇(Anthony Fauci)或南韓中央防疫對策本部長鄭銀敬(Jeong Eun-kyeong)。

兩年多來,北韓關閉邊界並宣稱國內一起COVID-19病例也沒有,外界質疑這更反映出北韓諱莫如深的傳統,並非冠狀病毒真的不存在。

北韓從上週確認疫情首次爆發並宣布進入緊急狀態以來,當局已改變策略。平壤似乎借鑒了許多其他國家做法,開始發布有關病毒傳播的詳細數據以及如何避免感染的建議。

北韓中央通信社(KCNA)曾報導,柳永哲在北韓國家緊急防疫司令部工作,這顯然是為因應COVID-19疫情而成立的新機構。

就跟南韓防疫對策本部一樣,北韓國家緊急防疫司令部每天舉行簡報會,由柳永哲主持,但沒有記者提問。

柳永哲身穿西裝且戴著眼鏡,在素以控制嚴格、播報員和諂媚的軍事指揮官做作表演聞名的北韓電視節目中,他展現出睿智、中肯且不凡的特質。

柳永哲今天表示:「我們應加強對每一名感染者的控制和隔離,以徹底清除傳染病可能傳播的任何空間。」他呼籲「防堵漏洞」。

北韓宣布國內2500萬人口中,已有224萬1610人出現發燒症狀,並有65人死亡。北韓缺乏檢測能力,並未詳細說明這些人中有多少確診感染COVID-19。

外界對柳永哲知之甚少,包括他的醫學背景。在2017年7月北韓官媒一篇報導中,衛生部門一位同名的首長指控南韓「策劃對北韓領導人金正恩進行生化恐怖襲擊」。但南韓否認了這項指控。

負責處理北韓事務的南韓統一部一位官員表示,柳永哲過去曾擔任過該職位,但並不清楚他是否就是報導中提到的那個人。

位於首爾的北韓大學院大學教授梁茂進(Yang Moo-Jin)表示,北韓媒體在COVID-19問題上明顯開放的新策略,符合金正恩透過提高透明度和承認缺陷,以推動建立「正常國家」的作法。

梁茂進更說:「他還可以鼓勵人們通報出現症狀並共同努力控制疫情,公眾參與是控制疫情的關鍵。」

他指出:「這有一些宣傳方面的價值,因為這些數字跟其他地方的數字作比較,相對較低。」

另一位南韓統一部官員表示,由於疫情緊迫,北韓可能已從其他國家汲取教訓,正在公布事實和數據,作為努力「動員一切可用手段」的一部分。

但梁茂進指出,北韓染疫死亡數似乎比其他地方低許多,而死亡人數被少報可能是為了避免政治麻煩。他還說:「公布死亡數字可能需要政治考量,因為死亡人數激增可能引發人們的恐懼和大眾不滿情緒。」

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