新冠變異株Omicron不斷出現BA.2等亞變種,專家指出,這代表病毒突變並沒有在趨緩,警告未來病毒將會更具傳染力,最令科學家擔心的狀況是,出現會大幅度削弱疫苗預防重症能力的病毒。

新冠病毒不斷突變,從原始病毒株SARS-CoV-2陸續突變出Alpha、Beta、Delta,到如今席捲全球的Omicron,Omicron後又再衍生出BA.2、BA.4、BA.5等亞變種。

《華盛頓郵報》(The Washington Post)報導,2年半來新冠病毒持續進化、改變結構,使人類社會難以完全控制住疫情,目前也沒有跡象顯示病毒進化的速度會趨緩,病毒學家們指出,病毒還有許多空間能繼續變異,意思是,傳染力已經非常強的病毒還有可能變得更具傳染力。

美國杜蘭大學(Tulane University)病毒學家蓋瑞(Robert F. Garry)表示,「病毒可能還有我們沒見過的詭計」,「我們知道可能不會像麻疹那樣傳染力這麼高,但肯定在慢慢上升。」

Omicron家族近期出現了新成員「BA.2.12.1」,這隻亞變種目前正在美國東北地區快速傳播,有研究顯示,它的傳染力比主宰美國疫情的BA.2高出25%。連白宮新冠協調官員吉哈(Ashish Jha)上周都表示,「將難以確保美國沒人感染新冠肺炎。」

美國副總統賀錦麗(Kamala Harris)近期確診新冠肺炎,值得注意的是,她才剛打完第4劑疫苗,她的例子再度凸顯了疫苗無法完全避免民眾染疫,不過研究顯示,疫苗能有效降低重症風險。

報導指出,現有新冠疫苗都是針對2019年底在武漢發現的原型病毒株進行設計,主要是模仿原型株的棘狀蛋白(Spike protein)來誘發疫苗反應,不過研究發現,後續的變異株能夠逃脫許多疫苗誘發的中和抗體。

西雅圖賀勤森癌症研究中心(Fred Hutchinson Cancer Research Center)計算生物學家布倫(Jesse Bloom)表示,病毒進化的速度相當快,讓他思考可能要更積極地考慮更新疫苗。

目前已知新冠變異株一代比一代更具傳染力,例如BA.2比Omicron更具傳染力,Omicron比Delta強,Delta比Alpha強,Alpha又比原型病毒株強。報導指出,大多數的突變都對病毒本身不利,但當其中一次變異有利時,物競天擇的過程就會有利於它。

《華郵》指出,病毒能在突變的過程中改善適應性,例如變得更容易感染宿主,包括改善病毒結合細胞受體的能力,或者讓病毒能夠大量複製。

Omicron亞變種仍不斷出現,近期南非科學家發現當地出現BA.4、BA.5,病例攀升,最新研究發現,新亞變種能夠脫逃先前感染過原型株患者體內的中和抗體,研究因此總結,BA.4、BA.5可能造成新一波感染浪潮。

明尼蘇達大學(University of Minnesota)傳染病專家歐斯特荷姆(Michael Osterholm)擔心,病毒進化的速度比原先預估的更快速、更廣泛,不過蓋瑞指出,儘管不斷變異,病毒的外觀並沒有戲劇性改變,就算是突變最多的變異株,外觀和武漢原型株也沒有差異太大。

即便如此,專家們仍認定:未來變異株的致病能力將會更高。

不過報導也指出,不只會突變,病毒還會「重組」,也就是當2個變異株同時感染同一個宿主,變異株的基因相互纏繞,這個重組的過程就是近期Omicron變異株XE出現的原因,XE可能是Omicron及BA.2結合的產物。

《華郵》指出,專家們最擔心的情況是,出現能大幅度削弱疫苗預防重症能力的病毒,幸好這種情況還沒有發生。

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