南韓三星電子周四(18日)線上舉行「三星先進製程晶圓代工生態系論壇2021」(Samsung Advanced Foundry Ecosystem,SAFE),並說明三星目前3奈米GAA製程、先進封裝技術等,其中,有著矽谷「晶片大神」之稱的著名處理器架構設計師、Tenstorrent技術長Jim Keller也出席,市場臆測是否可能加入三星,在業界掀起討論。

也有市場消息認為,若是Jim Keller真的協助三星在晶片架構設計,是否打亂台積電先進製程優勢?不過,在台積電無論是3奈米製程採用EUV技術的穩定性、良率,以及先進封裝都領先三星的情況下,三星還得擔憂新採用的GAA技術是否能維持一定良率,目前台積電仍占盡優勢。

三星在SAFE論壇討論GAA電晶體架構、AI、封裝技術等,並指出將與在IP、電子設計自動化(EDA)、設計解決方案(DSP)、封裝解決方案等領域合作夥伴一同建立合作生態系,目前已獲得3600個IP和80款EDA技術,以發展3奈米GAA製程,主要提供半導體設計結構、封裝產線,預計在2022年上半年量產。

該合作生態系夥伴包括德國西門子(Siemens)、荷蘭半導體設備商艾司摩爾(ASML)、美國新思科技(Synopsys)、英國半導體大廠安謀(ARM)、Google雲端等。

至於這次引爆話題的Jim Keller,可謂是半導體業界傳奇人物,這次Jim Keller擔任SAFE論壇的演講者之一,讓外界大膽臆測,可能與三星合作開發AI相關晶片,甚至加入三星,都成為市場熱議話題。

Jim Keller人生職涯從昔日電腦大廠DEC開始,深度參與Alpha系列微處理器研發,1990年代末期,DEC遭到拆分、收購,Jim Keller此時加入了AMD,參與第7代處理器K7設計、成為K8主架構師,並帶領團隊設計出第一個 64 位元的X86架構指令集,K8成為AMD 重大里程碑,從極力追趕英特爾,變成是能與其一較高下。

不過,Jim Keller在完成K8架構設計大放異彩之際,離開AMD並前往MIPS架構處理器SiByte,該公司隨後被博通收購,Jim Keller成為了博通的首席軟體架構師。但Jim Keller隨後又離開博通,投入一家專注在從事低功耗APU開發的新創公司PA Semi,這家公司在2008年被蘋果收購,Jim Keller也替蘋果成功開發出A4晶片,奠定蘋果A系列處理器採用Arm架構設計、委由晶圓代工廠生產晶片的模式。

在2012年,Jim Keller回到AMD,2009年晶圓代工業務拆分出來,也就是之後的格羅方德,並在處理器市占率競爭大幅落後給英特爾,Jim Keller負責開發下一代處理器,也就是Zen架構開發的Ryzen系列,並在蘇姿丰2014年接任AMD執行長,積極搶攻PC處理器與資料中心伺服器市場,2017年發表的Ryzen系列處理器,獲得市場巨大迴響,並協助AMD開始搶攻X86市場長期被英特爾獨占的市場,Jim Keller也獲得「Zen之父」美名。

Jim Keller卻在2016年前往如今已經成為電動車大廠、當時卻現金流仍相當緊缺的特斯拉,擔任該公司自動駕駛硬體工程副總裁,替特斯拉開發車用AI晶片,協助特斯拉完善Autopilot能力。就在特斯拉準備大顯神威之前,Jim Keller於2018年4月加入英特爾,負責領導系統單晶片(SoC)整合與開發;2020年6月離開英特爾,並在2021年初宣布加入AI晶片新創公司Tenstorrent,擔任技術長與總裁,該公司的創辦人Ljubisa Bajic曾在AMD電源架構設計、NVIDIA的Tegra系統擔任過系統架構師,於2020 年 4 月 7 日發布名為 Grayskull 的高性能 AI 處理器,引發市場熱議。

Jim Keller也是該公司的早期投資人,並負責解決軟體2.0所需要的硬體解決方案,打算以機器學習的方式代替過往解決傳統軟體的問題。Jim Keller也認為,Tenstorrent有機會在AI晶片領域下,成為與當今GPU霸主NVIDIA一較高下的潛力公司。RISC-V架構開發公司也在今年5月指出,Tenstorrent已經取得其以RISC-V架構設計處理器技術,Tenstorrent的AI晶片能對應CPU一般工作運算。

至於市場推論,Jim Keller是否可能加入三星,目前仍無任何跡象可以推論,但從日前傳出特斯拉下一代自動駕駛處理器 「Hardware 4.0」將繼續由三星代工生產晶片,採用7奈米製程,以及三星採用新思科技AI 功能DSO.ai 設計下一代Exynos 處理器,Tenstorrent是否有更多與三星在AI領域合作機會,值得外界持續關注。

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