在網路創造一個與現實世界完全平行的「元宇宙」(Metaverse),成為2021年最轟動、吸引最多眼球的熱門話題,臉書、輝達、微軟、字節跳動等科技巨獸紛紛投入巨資發展。台灣上市公司當中,投入虛擬實境(V)領域,推出多個世代VIVE頭盔眼鏡的宏達電,更在短短一個星期內,股價從每股34元起跳,到上周五以52.5元收盤,短短六個交易日暴漲54%,公司總市值增加超過150億元,成為台灣最受矚目的「元宇宙概念股」。

總的來說,「元宇宙」是一個必然會發生,而且將成為下個世代主流網路社群商機的重大趨勢,台灣的軟體與硬體公司、以及政府科技研發單位,不論贊成或反對「元宇宙」、不論是否對其道德性抱持根本的存疑,都不可忽視這個重要的新大陸。

宏達電專注的VR(虛擬實境)、AR(擴增實境)眼鏡,只是「元宇宙」邊緣的工具,「全員參與的網路社群」、以及「無限快速的雲端運算能力」才是元宇宙最終的核心,台灣從台積電、大小晶片設計公司、遊戲開發商、到社群平台都有無限想像的商業機會。元宇宙應該是堪比80年代的 PC、90年代的網際網路、千禧年後的社群平台、以及過去十年的智慧手機風潮,屬於2000年之後出生千禧Z世代即將創造的主流。

元宇宙所以必然會發生,是因為1990年後出生的網路原生世代即將接棒成為社會主流,網際網路產業發展的初期,戰後嬰兒潮世代曾經花了非常多的功夫,來討論「網路詐騙」(虛假性)的問題,而在戰後嬰兒潮主導的政府法規,也費盡全力確保網路世界與真實世界的具體連結,如今大陸政府領先全球的網路監控,以及台灣在Covid疫情爆發後發展出的「實名制」,就是網路為實體服務、網路作為實體世界客體的實證。

但是,對於網路原生世代來說,在各種社群平台、桌遊或是手遊,同時維持多個不同的身分,是再平常不過的日常生活。許多千禧世代在現實生活裡可能只是低調頹廢的宅男,卻在網路世界成為某個特定領域的領袖,從遊戲與社群平台發展出來的「網路人格」,經過十幾、二十年的沉澱與發展,只要加上交易(數字貨幣)、法規(遊戲規則的升級版)、再加上生老病死的事件,網路世界自然可以納入現實世界的所有要素,成為一個「平行的宇宙」。

這個概念在2021年一家稱為「Roblox」(機器磚塊)的網路遊戲公司,今年3月在紐約證券交易所股票掛牌上市後,被證實為「元宇宙誕生元年」。機器磚塊是一個二十歲以下青少年聚集的遊戲平台,目前「每日活躍玩家」高達4300萬人,平均每人每天使用高達2.5個小時,參與者都是國小、國中、高中生,他們認定臉書是屬於父母世代的老平台,這些玩家雖然尚未成年,卻在Roblox上自行使用程式語言,自己寫遊戲,自己發展全互動式的網路社群,而數以千計的青少年已經在Roblox上獲得數十萬、甚至百萬美元的收入。

機器磚塊不是一家單純的遊戲公司,他們在Covid疫情中舉辦虛擬音樂會,歌手Lil Nas X舉行虛擬演唱會,竟然吸引3300萬人次「入場」;他們發展全新的教育工具,學生不是坐在教室看教科書,而是直接化身為鳥類來學習鳥類的生物知識;至於歷史課程則帶領玩家集體回到歷史場景,例如美國建國革命的現場,與開國元勳一起創造歷史。Roblox 在紐約證交所上市那天,數百名股東以自己在Roblox上的網路身分,舉辦「虛擬敲鐘儀式」(Metaverse IPO),一起參加了原本只有十餘名高管才能出席的股票上市敲鐘慶典。

千禧年後出生的青少年群聚的 「機器磚塊」,目前股價總市值約500億美元,平均高達2.5小時的社群黏著度,讓只有36分鐘的臉書顏面無光。臉書在美國與歐洲都已經出現用戶成長停滯、營收持平的老化現象,因此臉書執行長祖克伯決定用盡全力攻入Roblox創造的Z世代元宇宙,先是高調宣示進入元宇宙市場、把VR部門負責人升任公司技術長、大幅擴充元宇宙的事業部門、最近又宣布將在歐洲聘用1萬名員工全力發展元宇宙、而本周四的Facebook CONNECT年度大會,甚至可能啟動企業更名,徹底連結臉書與元宇宙。

宏達電的股價飆漲當然有炒作的成分,多賣幾套新款的VR眼罩,與瞬間增加150億元市值並不匹配,字節跳動在9月初購併了排名全球第三的VR眼鏡公司PICO後,排名第四的宏達電可能成為科技大腕購併的標的則更具有想像空間,除了臉書與字節跳動之外,微軟、推特、還有一大群科技大咖都備足銀兩殺進元宇宙,Roblox則已經擁有絕對死忠、遍布全球的Z世代粉絲,2021年是元宇宙爆發元年,及早掌握爆炸性成長的機會,了解元宇宙的虛實,是所有人必須做好的功課。

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